“爱情激素”将母亲变成妈妈

像许多新生哺乳动物一样,小老鼠哭着要引起母亲的注意。 但是母亲并没有本能地认出这些电话; 她必须学习她后代的声音 - 正如人类父母必须学习他们婴儿的哭声一样。 现在,一个研究小组已经发现,与信任和母系结合相关的激素催产素是这种学习如何发生的关键。 只有在催产素调整了雌性大鼠的大脑之后,她才会回应母亲的关心和对哭泣小狗的关注。

“这是一项令人兴奋的研究,其含义可能对某些疾病有所帮助,例如自闭症,”亚特兰大埃默里大学的神经科学家拉里杨说,他没有参与这项工作。

为了解催产素在母鼠脑中所起的作用,纽约大学医学院的科学家们首先研究了雌性小鼠一般如何应对小鼠的痛苦呼唤。 幼犬在与巢穴分离时会发出超声波哭声,这有时会发生在母亲将婴儿带到新地点时。 (妈妈经常改变巢穴位置以逃避掠食者。)当母亲听到这些哭声时,她会跑到失去的小狗身边,捡起它,然后把它带回巢穴。 其他科学家已经证明,妈妈们甚至可以回应那些不是他们自己的崽的痛苦呼喊,随时接近播放呼叫的扬声器。 然而,大多数处女雌性小鼠都不在乎; 他们似乎对幼犬的呼救声完全无动于衷。 然而,一些处女与母亲和她的垃圾或者注射了催产素的未成年女性会找回哭闹的婴儿。

这一发现导致该团队的领导者,神经科学家Robert Froemke怀疑催产素必须帮助“将处女脑转化为母体。”但是如何? 研究人员从其他研究中得知,母鼠的窘迫哭泣的记忆存储在大脑的听觉皮层中,控制声音的处理。 听觉皮层有两侧,右侧和左侧。 在双方中,研究小组发现催产素受体和产生催产素的神经元 - 这在以前是未知的。 它还发现左侧听觉皮层特别富含激素受体,这表明这部分大脑专门识别社会信号。 “它与人脑中的侧向语音处理非常相似,”Froemke说。 在大多数人中,大脑左半球的结构控制着言语。

科学家通过用药物阻断其活动来证实左侧听觉皮层在母体小鼠的恢复行为中的重要性:被治疗的妈妈在很大程度上忽略了心疼的婴儿。

研究人员在今天的“ 自然”杂志网络版上报道说,当研究人员将催产素注入原始雌性小鼠的左侧听觉皮层时, 。 在一些给予催产素的小鼠中,反应“几乎是瞬间的”,Froemke说。 “他们没有检索,然后繁荣! 他们是。”

根据研究人员进行的其他实验,他们认为催产素有助于母体老鼠学习​​并形成对幼犬求救电话的记忆并照顾它们。 “这既可以确保她的大脑正在关注这些社交线索并改变她的行为,”杨说。

发现催产素的这一新角色是开创性的,埃默里大学神经科学家罗伯特刘说,他没有参与这项研究。 “我们不习惯考虑催产素在大脑中的作用。 但这就是现在所有人都兴奋的地方。“他和其他人认为,催产素也可能参与大脑对嗅觉和视觉信号的处理。 而且,如果是这样的话,所谓的爱情激素可能会及时引导我们更好地治疗自闭症和产后抑郁症等疾病。