骨蠕虫在古老的海怪身上盛宴

一项新的研究表明,在海底消耗死鲸骨头的小型蠕虫一旦以古代海洋爬行动物的尸体为生。 这一发现意味着蠕虫可能比研究人员怀疑的时间长了至少6千万年。

“这项[研究]非常令人兴奋,”亚特兰大埃默里大学的古​​生物学家安东尼马丁说,他没有参与这项工作。 他指出,“它显示了数百万年前海底生物如何回收海洋骨骼”。 “所有这些骨头,他们都不会浪费。”

大约十年前科学家们首次描述了Osedax (拉丁语中的“吃骨头”)中的蠕虫,这些蠕虫是在加利福尼亚海岸海底数千米深的 。 沉没的骨架上覆盖着微小的无嘴蠕虫,它们钻入骨头,为它们体内的共生细菌提取脂肪和其他营养物质。 英国普利茅斯大学的海洋生物学家Nicholas Higgs说,骨头表面上的孔的圆形横截面,以及这些隧道末端的花椰菜状洞穴,具有非常独特的形状。

之前对Osedax蠕虫进行的遗传研究估计了过去导致现代物种的突变率,但对该群体最初进化的时间并不确定。 最早的物种可能出现在大约5000万年前,就像鲸鱼的祖先从陆地返回大海,或者它们甚至可能更早出现:1.25亿年前或更长时间。 如果后者是这种情况,一些研究人员提出,胴体殖民蠕虫可能曾经曾在大型海洋爬行动物的沉没遗骸上吃过,如长颈蛇颈龙或海豚状鱼龙,当恐龙统治陆地时统治海洋在中生代时期(大约6600万年前结束)。

骨蠕虫在古老的海怪身上盛宴

一项新的研究表明,大约1亿年前,今天吃掉沉没的死鲸的骨食虫的近亲将以大型海洋爬行动物的遗骸(艺术家的素描)为食。

Dmityry Bogdanov / Wikimedia / Creative Commons

因此希格斯和西尔维亚丹尼斯,也是普利茅斯大学的古生物学家,仔细检查化石是否有Osedax蠕虫留下的痕迹。 他们使用CT扫描仪 - 与医院患者内部器官成像相同的设备 - 制作蛇颈龙和古海龟保存残骸的高分辨率3D图像。 两个尸体的骨头都被埋在大约1亿年前铺设的海底沉积物中。 研究人员今天在线发表在“ 生物学快报”上的报道, 这两组化石都包含了Oedax殖民化的明显迹象 蛇颈龙化石表面上的两个孔分别为0.36毫米和0.56毫米; 那些海龟化石通常较小。 研究小组指出,所有这些尺寸都在现代和化石鲸骨中。

虽然这些古老生物制造的洞和室与今天的Osedax蠕虫非常相似,但“很难说它们是由同一种蠕虫制成的,”马丁说。 他建议,也许古代蛀虫只是表现得相似。

但现在加利福尼亚州圣地亚哥斯克里普斯海洋学研究所的海洋生物学家格雷格劳斯,以及2002年发现Osedax蠕虫的团队成员, 比马丁更确信这些新描述的钻孔是现代集团的真实痕迹。祖先。 “最终找到Osedax的中生代证据真是太好了,”他说。 希格斯和丹尼斯描述的隧道和房间“看起来就像Osedax制造的那些”,他说。 “这非常有说服力。 这是坚实,干净的工作。“

因此,如果Osedax的祖先通过殖民古代海洋爬行动物的尸体来生存,这些尸体在很大程度上与恐龙同时灭绝,那么它们是如何存活的,直到数百万年后鲸鱼的祖先出现? 希格斯说,答案是蠕虫继续以其他大型生物(包括海龟)的沉没残骸为食。 这些爬行动物不仅在灭绝天灾中幸存下来,而且它们的尸体也足够大,以避免在蠕虫发现它们之前被积聚的沉积物覆盖。